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 ANIMALES INVERTEBRADOS - ESPONJAS

ESPONJAS

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Las esponjas son animales muy primitivos que se alimentan filtrando partículas a través de los poros que se extienden por todo su cuerpo, de ahí el nombre de poríferos (su nombre común se debe a que algunas especies han sido usadas como esponjas de baño durante años). Son masas gelatinosas, con colágeno y un esqueleto de carbonato cálcico o de sílice, que están llenas de agujeros: los más pequeños permiten la entrada de agua (ostiolos) y los grandes, que son más escasos, su salida (ósculos). En las paredes interiores de sus túneles poseen unas células exclusivas, los coanocitos, con forma de embudo y un flagelo que agitan para generar corrientes de agua en su interior.

Durante mucho tiempo se creyó que eran un tipo de planta. Fue en el s.XVIII cuando, al descubrir su funcionamiento interno  y que podían contraerse, pasaron a considerarse animales. El flujo interior del agua por los múltiples canales que poseen les permite alimentarse, realizar el intercambio de gases para respirar y reproducirse. Son bombas de agua  y, aunque varia según la especie o el momento del año, se estima que filtran aproximadamente unos 2 litros de agua por minuto.

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ÓSCULOS: GRANDES POROS DE SALIDA

En los canales internos hay zonas que se ensanchan y acumulan coanocitos para generar el flujo de agua en el interior de la esponja, son las cámaras de coanocitos.

OSTIOLOS: PEQUEÑOS POROS DE ENTRADA

Son estructuras tan básicas que no tienen tejidos ni órganos en su diseño corporal, pero esto lo compensan con su enorme plasticidad. Sus células son capaces de cambiar de forma y de función según las necesidades que le exija el medio en el que viven (totipotentes), dando lugar a una enorme variedad en cuanto a tamaño y forma, no sólo entre diferentes esponjas, sino también dentro de una misma especie. Esta característica especial de sus células hace que las esponjas sean capaces de "reconstruirse", como en la película de Terminator. En estudios de laboratorio sometían a las esponjas a presiones que "aplastaban" una parte de su cuerpo, e, inmediatamente, sus células comenzaban a moverse para regresar a su posición anterior y recuperar la función que realizaban, de forma que en 2 o 3 semanas la esponja había reconstruido su forma y su funcionalidad. Es más, cuando se hacía el mismo experimento juntando dos trozos de esponjas diferentes, éstas se separaban y se reconstruían cada una por su lado. Lo que nos demuestra que, de alguna manera, se reconocen entre ellas.

El Atlántico norte europeo es una de las regiones del mundo con mayor riqueza en variedad de esponjas. En la ría existen multitud de tipos de esponjas diferentes. Incluimos aquí solo algunas de las que encontramos con más frecuencia, aunque en la parte final disponemos de una ventana de diapositivas para observar fotografías de muchos más tipos. Suelen presentar colores llamativos y pueden adquirir diferentes formas y tamaños para adaptarse a diferentes entornos. Son relativamente fáciles de identificar y diferenciar de otros animales, ya que su cuerpo es poroso. Sin embargo, salvo algún tipo muy característico, es difícil distinguir unas de otras y, a menudo, se necesita un estudio con microscopio para establecer la especie. 

Son muy abundantes en nuestras aguas y contribuyen notablemente a colorear nuestros fondos, especialmente las esponjas incrustantes que se extienden sobre las rocas, ya que necesitan un sustrato relativamente duro en el que crecer. Aunque las rocas suelen ser la superficie más empleada, también viven fijándose sobre algas o en los caparazones y conchas de otros animales, y las hay que desarrollan rizomas (raíces débiles) con los que anclarse en la arena. Para asentarse prefieren zonas donde haya cierto grado de corriente que facilite su filtración y con bajos niveles de sedimentación, ya que, si hubiese mucha, obstruiría sus canales internos. Este es el motivo por el que suelen preferir las paredes verticales de las rocas y, por ello, debemos tener cuidado de no levantar mucho la arena cuando nademos cerca de ellas.

Pero la importancia de las esponjas va mucho más allá de cuestiones estéticas. A un nivel global, realizan importantes funciones en el equilibrio del ecosistema marino, ya que sus estructuras ayudan a modelar y estructurar los ambientes bentónicos (de los fondos) y, debido a su naturaleza, actúan como filtros biológicos que mueven nutrientes y "limpian" detritos.

Pero también cumplen importantes papeles a una escala más pequeña, a partir de las relaciones que establecen en el medio marino. Contribuyen al equilibrio de la biodiversidad a través de su competencia, la mayor pelea que libran las esponjas es por el espacio, compitiendo entre ellas o con algas y otros animales que también viven ocupando la superficie de las rocas, como  los briozoos o los cnidarios. Como necesitan menos cantidad de luz para desarrollarse que las algas, a partir de los 10 m. de profundidad son más abundantes que éstas, mientras que en esos primeros metros son las algas las que ganan la batalla.

Cliona Haliclona esponja marina
Esponjas "peleando"  por el espacio
cangrejo araña esponja marina
Cangrejo araña cubierto de esponjas
esponja marina nudibranquio
Nudibranquio alimentándose de una esponja 

Otra función es la de servir de alimento, especialmente a invertebrados, nudibranquios o erizos se alimentan de ellas. Aunque, pese a vivir inmóviles, tienen pocos depredadores ya que segregan sustancias tóxicas para ahuyentarlos. Pero no todo va a ser pelea, las esponjas establecen muchas relaciones de simbiosis. Moluscos y crustáceos, por ejemplo, ofrecen a las esponjas movilidad y un lugar donde fijarse a cambio del camuflaje y la protección química que éstas les brindan, e incluso hay quienes consiguen vivir en su interior, como gusanos tubícolas u ofiuras, que mantienen limpias las esponjas a cambio de refugio.

Cualquier esponja tiene la capacidad de reproducirse de diferentes formas según las condiciones del momento. Esto incluye que se pueden reproducir de forma sexual, liberando gametos, o asexual, por fragmentación o a través de yemas.  Cuando la reproducción es sexual, la mayoría de esponjas son vivíparas, de manera que los huevos se fecundan en el interior de los canales, donde también pasarán las primeras fases de su desarrollo las larvas que darán lugar a las nuevas esponjas. Mientras la reproducción asexual les permite incrementar su tamaño o colonizar el espacio próximo, la sexual favorece su dispersión.

 

ESPONJAS INCRUSTANTES

La más abundante y grande de nuestras esponjas. Podremos verla en cualquier inmersión, ya que salpican toda la ría alcanzando en ocasiones extensiones de varios metros de largo y medio metro de altura.

Siempre sobre rocas, buscando especialmente superficies verticales, aunque pueden crecer también en grietas.

Es una esponja que se extiende formando grandes y gruesos parches redondeados sobre la roca (puede alcanzar los 50 cm).

Tiene la superficie aterciopelada, con múltiples y amplias elevaciones lobuladas en las que se abren los poros, generalmente éstos se agrupan en las zonas más elevadas.

esponja marina piel de elefante Pachymatisma johnstonia
esponja marina amarilla cliona celata
esponja marina amarilla cliona celata
esponja marina piel de elefante Pachymatisma johnstonia

Esponja incrustante que adquiere llamativos colores entre el naranja y el rojo intenso.

Puede expandirse hasta más de 30 cm, y lo hace de manera irregular, adaptándose al relieve en el que se encuentra.

Se caracteriza porque su cuerpo está plagado de grandes poros que se hunden formando depresiones circulares.

esponja panal phorbas fictitius
esponja panal phorbas

La Phorbas tenacior  es muy similar, pero los agujeros de entrada forman círculos más irregulares y muestra un color azul intenso

En puntos poco profundos, como en el Islote Viños, A Furna o Areamilla. 

No faltan animales interesados en habitar esta bonita esponja y es bastante habitual encontrar gusanos espagueti y ofiuras viviendo en ellas. Así como nudibranquios alimentándose de su superficie, como la Doriopsilla pelseneeri.

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Existen diferentes variantes del género Phorbas.  

Las podemos encontrar sobre las rocas en puntos como Areamilla, Limens, As Raeiras o A Borneira y en puntos de la parte exterior de las Islas Cíes.

Aparentemente tiene una coloración gris, que puede ser más pálida o tender hacia el morado, pero en realidad es de color blanco.

Su aspecto gris se debe a la presencia de unas algas simbiontes que viven en su interior, de ahí que cuando las encontramos en oquedades o cuevas, donde no hay suficiente luz para que las algas se desarrollen, muestran su color blanco.

Los ósculos (grandes poros de salida) suelen situarse en las aristas, mientras que los ostiolos (orificios pequeños de entrada) por el resto del cuerpo.

Son esponjas perforantes, a medida que crecen van horadando la roca sobre la que se asientan y forman galerías por las que favorecer el flujo de agua para alimentarse y respirar. Son capaces de destruir rocas duras para ocupar su lugar.

 

De color amarillo intenso, aunque pueden mostrar tonos más oscuros alrededor de grandes poros y , en ocasiones, adquirir tonos más verdosos. 

Pese a ser una esponja incrustante que crece sobre las rocas es de pequeño tamaño, extendiéndose en parches de apenas 4 o 5 cm de diámetro.

El aspecto enmarañado que presenta su base le da nombre, sobre ésta se levantan múltiples y pequeños picos, de un color algo más brillante, por donde se abren los agujeros de salida. Entre ellos, en la parte de la base, surgen los pequeños puntos de los agujeros de entrada.

esponja telaraña amarilla aplysilla sulfurea

Es otra esponja telaraña que, como su nombre indica, difiere en el color. Aunque antes se las consideraba la misma esponja con diferente tonalidad, actualmente las variantes amarilla y rosa se consideran especies diferentes.

Comparten características pero presenta una tonalidad  rosa intenso que también la hace muy llamativa y de gran belleza, especialmente en contraste con el color de otros animales que podemos encontrar sobre ella.

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